Visão geral dos ictiossauros

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Existe um conceito importante na biologia conhecido como "evolução convergente:" animais que ocupam nichos evolutivos semelhantes tendem a adotar formas aproximadamente semelhantes. Os ictiossauros são um excelente exemplo: a partir de 200 milhões de anos atrás, esses répteis marinhos desenvolveram planos corporais (e padrões comportamentais) surpreendentemente semelhantes aos dos golfinhos modernos e atum rabilho que povoam os oceanos do mundo hoje.

Os ictiossauros (em grego para "lagartos de peixes") eram semelhantes aos golfinhos de outra maneira, talvez ainda mais reveladora. Acredita-se que esses predadores submarinos tenham evoluído de uma população de arquossauros (a família de répteis terrestres que precederam os dinossauros) que se aventuraram de volta à água durante o período Triássico inicial. Analogamente, golfinhos e baleias podem rastrear sua descida a mamíferos pré-históricos antigos de quatro patas (como Pakicetus) que evoluíram gradualmente em uma direção aquática.

Os primeiros ictiossauros

Anatomicamente falando, é relativamente fácil distinguir os ictiossauros iniciais da Era Mesozóica dos gêneros mais avançados. Os ictiossauros do período Triássico médio a tardio, como Grippia, Utatsusaurus e Cymbospondylus, tendiam a não ter barbatanas dorsais (costas) e as formas corporais aerodinâmicas e aerodinâmicas dos membros posteriores da raça. (Alguns paleontologistas duvidam que esses répteis sejam verdadeiros ictiossauros e protegem suas apostas chamando-os de proto-ictiossauros ou "ictiopterygianos".) A maioria dos primeiros ictiossauros era relativamente pequena, mas havia exceções: o gigantesco Shonisaurus, o fóssil estatal de Nevada. , pode ter atingido comprimentos de 60 ou 70 pés!

Embora as relações evolutivas exatas estejam longe de ser certas, há algumas evidências de que o Mixosaurus chamado apropriadamente pode ter sido uma forma de transição entre os ictiossauros iniciais e posteriores. Como refletido em seu nome (grego para "lagarto misto"), esse réptil marinho combinou algumas características primitivas dos ictiossauros iniciais - uma cauda relativamente inflexível e de nadadeiras curtas - com a forma mais elegante e (presumivelmente) um estilo de natação mais rápido. seus descendentes posteriores. Além disso, diferentemente do caso da maioria dos ictiossauros, fósseis do mixossauro foram descobertos em todo o mundo, uma pista de que esse réptil marinho deve ter sido especialmente bem adaptado ao seu ambiente.

Tendências na Evolução do Ichthyosaur

O período Jurássico do início ao meio (cerca de 200 a 175 milhões de anos atrás) foi a idade de ouro dos ictiossauros, testemunhando gêneros importantes como o Ichthyosaurus, hoje representado por centenas de fósseis, bem como o Stenopterygius. Além de suas formas aerodinâmicas, esses répteis marinhos se distinguiam por seus ossos sólidos (que transmitiam vibrações sutis na água criadas pelo movimento da presa) e olhos grandes (os globos oculares de um gênero, Ophthalmosaurus, tinham quatro polegadas de largura).

No final do período jurássico, a maioria dos ictiossauros havia sido extinta - embora um gênero, Platypterygius, tenha sobrevivido ao período inicial do Cretáceo, possivelmente por ter desenvolvido a capacidade de se alimentar onívora (um espécime fóssil desse ictiossauro abriga restos de pássaros e tartarugas bebés). Por que os ictiossauros desapareceram dos oceanos do mundo? A resposta pode estar na evolução de peixes pré-históricos mais rápidos (que foram capazes de evitar serem comidos), além de répteis marinhos mais bem adaptados, como plesiossauros e mosassauros.

No entanto, uma descoberta recente pode lançar uma chave de macaco em teorias aceitas sobre a evolução dos ictiossauros. A Malawânia explorou os oceanos da Ásia central durante o período cretáceo inicial e manteve o plano corporal primitivo, semelhante a um golfinho, de gêneros que viveram dezenas de milhões de anos antes. Claramente, se a Malawânia pudesse prosperar com uma anatomia basal, nem todos os ictiossauros foram "superados" por outros répteis marinhos, e teremos de apresentar outras razões para o seu desaparecimento.

Estilos de vida e comportamento

Apesar da semelhança de algumas espécies com golfinhos ou atum rabilho, é importante lembrar que os ictiossauros eram répteis, e não mamíferos ou peixes. Todos esses animais, no entanto, compartilham um conjunto semelhante de adaptações ao ambiente marinho. Como os golfinhos, acredita-se que a maioria dos ictiossauros tenha dado à luz jovens vivos, em vez de pôr ovos como répteis terrestres contemporâneos. (Como sabemos disso? Os espécimes de alguns ictiossauros, como o Temnodontossauro, foram fossilizados no ato de dar à luz.)

Finalmente, por todas as suas características semelhantes a peixes, os ictiossauros possuíam pulmões, não brânquias - e, portanto, precisavam surgir regularmente para tomar goles de ar. É fácil imaginar cardumes de, digamos, Excalibosaurus brincando acima das ondas jurássicas, talvez brigando uns com os outros com seus focinhos semelhantes a peixes-espada (uma adaptação desenvolvida por alguns ictiossauros para lanchar qualquer peixe infeliz no caminho).