Extinção em massa cretáceo-terciária

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Cientistas de várias disciplinas, incluindo geologia, biologia e biologia evolutiva, determinaram que houve cinco grandes eventos de extinção em massa ao longo da história da vida na Terra. Para que um evento seja considerado uma grande extinção em massa, mais da metade de todas as formas de vida conhecidas nesse período devem ter sido eliminadas.

Extinção em massa cretáceo-terciária

Provavelmente, o evento de extinção em massa mais conhecido matou todos os dinossauros da Terra. Este foi o quinto evento de extinção em massa, chamado de extinção em massa cretáceo-terciário, ou extinção K-T. Embora a Extinção em Massa do Permiano, também conhecida como a "Grande Morte", tenha sido muito maior no número de espécies extintas, a Extinção K-T é a que mais se lembra por causa do fascínio público por dinossauros.

A Extinção KT divide o Período Cretáceo, que terminou a Era Mesozóica, e o Período Terciário, no início da Era Cenozóica, em que vivemos atualmente. espécies vivas na Terra na época. Muitas pessoas sabem que os dinossauros terrestres foram vítimas deste grande evento de extinção em massa, mas numerosas outras espécies de pássaros, mamíferos, peixes, moluscos, pterossauros e plesiossauros, entre outros grupos de animais, também foram extintas.

Impactos de asteróides

A principal causa da extinção K-T está bem documentada: um número incomumente alto de impactos extremamente grandes de asteróides. As evidências podem ser vistas em várias partes do mundo em camadas de rocha que podem ser datadas para esse período. Essas camadas rochosas têm níveis incomumente altos de irídio, um elemento não encontrado em grandes quantidades na crosta terrestre, mas é muito comum em detritos espaciais, como asteróides, cometas e meteoros. Essa camada universal de rocha passou a ser conhecida como limite K-T.

No período cretáceo, os continentes se afastaram de quando eram um supercontinente chamado Pangea no início da era mesozóica. O fato de o limite K-T poder ser encontrado em diferentes continentes indica que a Extinção em Massa K-T foi global e aconteceu rapidamente.

'Impact Winter'

Os impactos não foram diretamente responsáveis ​​pela extinção de três quartos das espécies da Terra, mas seus efeitos residuais foram devastadores. Talvez o maior problema causado pelos asteróides que atingem a Terra seja denominado "inverno de impacto". O tamanho extremo dos detritos espaciais saltava cinzas, poeira e outras matérias para a atmosfera, bloqueando essencialmente o Sol por longos períodos de tempo. As plantas, que não eram mais capazes de se submeter à fotossíntese, começaram a morrer, deixando os animais sem comida, e morreram de fome.

Também se pensa que os níveis de oxigênio diminuíram devido à falta de fotossíntese. O desaparecimento de alimentos e oxigênio afetou os maiores animais, incluindo os dinossauros terrestres. Animais menores podiam armazenar alimentos e precisavam de menos oxigênio; eles sobreviveram e prosperaram quando o perigo passou.

Outras grandes catástrofes causadas pelos impactos incluíram tsunamis, terremotos e possivelmente aumento da atividade vulcânica, resultando nos resultados devastadores do evento de Extinção em Massa Cretáceo-Terciário.

Forro de prata?

Por mais horríveis que tenham sido, os eventos de extinção em massa não foram uma má notícia para os que sobreviveram. A extinção dos dinossauros terrestres grandes e dominantes permitiu que animais menores sobrevivessem e prosperassem. Novas espécies surgiram e assumiram novos nichos, impulsionando a evolução da vida na Terra e moldando o futuro da seleção natural em várias populações. O fim dos dinossauros beneficiou particularmente os mamíferos, cuja ascensão levou ao surgimento de seres humanos e outras espécies na Terra hoje.

Alguns cientistas acreditam que, no início do século XXI, estamos no meio do sexto grande evento de extinção em massa. Como esses eventos costumam durar milhões de anos, é possível que as mudanças climáticas e a Terra - mudanças físicas no planeta - que estamos experimentando, desencadeiem a extinção de várias espécies e, no futuro, sejam vistas como um evento de extinção em massa.

Fontes

  • "Extinção K-T: Extinção em massa". Encyclopaedia Britannica.
  • "Evento de extinção cretáceo-terciário." ScienceDaily.com.
  • "Por que os dinossauros foram extintos?" Geografia nacional.