Por que a hortelã faz sua boca ficar fria?

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Você está mascando chiclete de hortelã ou chupando um doce de hortelã-pimenta e respira fundo e, por mais quente que seja, o ar fica gelado. Por que isso acontece? É um truque de menta e a substância química chamada mentol brinca no seu cérebro que convence os receptores do paladar de que são expostos ao frio.

Como a hortelã engana sua boca

Os neurônios sensoriais da pele e da boca contêm uma proteína chamadamembro M da subfamília M do canal transacional potencial do receptor transitório 8 (TRPM8). TRPM8 é um canal de íons, o que significa que regula o fluxo de íons entre as membranas celulares, assim como um canal aquático regula o trânsito entre os corpos de água. Temperaturas baixas permitem Na+ e Ca2+ os íons atravessam o canal e entram na célula nervosa, alterando seu potencial elétrico e fazendo com que o neurônio dê um sinal ao cérebro, que ele interpreta como uma sensação de frio.

A hortelã contém um composto orgânico chamado mentol que se liga ao TRPM8, tornando o canal iônico aberto como se o receptor estivesse exposto ao frio e sinalizando essas informações para o cérebro. De fato, o mentol sensibiliza os neurônios para o efeito que não se desgasta assim que você cuspir creme dental com menta ou parar de mastigar um menta. Se você tomar um gole de água fria logo depois, a temperatura fria parecerá especialmente fria.

Outros produtos químicos também afetam os receptores de temperatura. Por exemplo, a capsaicina nas pimentas causa uma sensação de calor. O que você acha que aconteceria se você combinasse o calor dos pimentos com o frio da hortelã?